Ehrlichiosis

¿Qué es la ehrlichiosis?

La ehrlichiosis es una enfermedad causada por una bacteria que propagan las garrapatas. Las bacterias pertenecen al grupo de bacterias Ehrlichia. La enfermedad causa fiebre, dolores musculares y otros síntomas. Es una enfermedad poco común que puede afectar a personas de todas las edades. Se da con más frecuencia en los meses de primavera y verano. En ese período las personas tienen un riesgo mayor de entrar en contacto con garrapatas infectadas.

Las garrapatas son una especie de parásito. Pertenecen a la familia de las arañas y los escorpiones. Se alimentan pegándose a un animal y succionando su sangre. Esto facilita que las garrapatas propaguen la enfermedad.

¿Cuáles son las causas de la ehrlichiosis?

La ehrlichiosis forma parte del grupo de enfermedades que se propagan mediante la picadura de las garrapatas. Otras enfermedades que se contagian por la picadura de las garrapatas son la enfermedad de Lyme y la anaplasmosis. La bacteria que causa la ehrlichiosis por lo general infecta al ciervo de cola blanca y en ocasiones, a otros animales salvajes. Cuando una garrapata pica a alguno de estos animales, se infecta. Una garrapata infectada puede transmitir la bacteria a los humanos. Cuando la garrapata pica a una persona, la bacteria entra en su torrente sanguíneo. Las bacterias que más comúnmente causan ehrlichiosis son las Ehrlichia chaffeensis. La infección con este tipo de bacteria causa una ehrlichiosis llamada ehrlichiosis granulocítica humana (EGH).

La ehrlichiosis no es contagiosa. No se contagia por estar con alguien que la tiene. En casos raros, puede contraerla a través de una donación de sangre o del trasplante de un órgano sólido.

¿Quiénes corren el riesgo de tener ehrlichiosis?

Ciertos tipos de garrapata pueden infectarse con la bacteria ehrlichia. La más común es la garrapata estrella solitaria (Amblyomma americanum). Es posible que esté expuesto a un riesgo mayor de contraer ehrlichiosis si pasa mucho tiempo al aire libre en zonas boscosas o con muchos arbustos en las que se encuentran este tipo de garrapatas. También tendrá un riesgo mayor si vive en una zona del país en la que sean comunes las garrapatas estrella solitaria. Estas garrapatas son comunes en las regiones del sudeste, centro meridional y del Atlántico central.

¿Cuáles son los síntomas de la ehrlichiosis?

Los síntomas van desde leves a mortales e incluyen:

  • Fiebre y escalofríos
  • Dolor de cabeza intenso
  • Dolores musculares
  • Náuseas, vómito y diarrea
  • Tos
  • Cansancio (fatiga)
  • Dolor en las articulaciones
  • Enrojecimiento de los ojos
  • Erupción (más común en los niños que en los adultos)

Es posible que sólo tenga algunos de estos síntomas. Pueden aparecer después de una o dos semanas de la picadura de la garrapata. Algunas personas pueden estar infectadas y no tener síntomas. Los adultos mayores y las personas con problemas de salud, como VIH, son más propensos a tener síntomas graves.

¿Cómo se diagnostica la ehrlichiosis?

Su proveedor de atención médica le preguntará acerca de sus antecedentes médicos y sus síntomas. Si sabe que fue picado recientemente por una garrapata, hágaselo saber. Es posible que le pregunte si estuvo al aire libre en zonas del país en las que estas garrapatas son comunes. También será necesario que le hagan un examen físico.

Su proveedor de atención médica deberá tener los resultados de determinadas pruebas para diagnosticar la enfermedad. Estas pueden incluir análisis de sangre para comprobar:

  • Reacción en cadena de la polimerasa, que puede mostrar resultados solo durante la primera semana de infección
  • Análisis de anticuerpos, que pueden no ser exactos hasta después de una semana o más de la infección (es posible que deba repetir esta prueba)
  • Glóbulos blancos y plaquetas, que pueden mostrar signos de infección.
  • Enzimas hepáticas, que pueden estar elevadas.
  • Sustancias químicas básicas de la sangre, como por ejemplo el sodio.

La ehrlichiosis suele ser difícil de diagnosticar. Puede ser que tenga síntomas muy leves, que podrían ser causados por muchas otras enfermedades. Algunas personas con ehrlichiosis pueden no saber que les picó una garrapata. Es posible que lo deriven a un médico infectólogo para que haga el diagnóstico.

¿Cómo se trata la ehrlichiosis?

La ehrlichiosis requiere tratamiento inmediato. En algunos casos el tratamiento comienza antes de confirmar el diagnóstico. Esto se hace para ayudar a prevenir complicaciones graves.

El tratamiento principal consiste en antibióticos. Por lo general, se administra doxiciclina. Está comprobado que funciona contra la bacteria. Si el tratamiento se administra tempranamente y sus síntomas son leves, es probable que pueda tomar el antibiótico en su casa. La fiebre debería irse en unos pocos días. Los demás síntomas posiblemente persistan por algunas semanas. Una vez que los síntomas se van, no vuelven.

Si su enfermedad es grave, es posible que su recuperación tome más tiempo. Probablemente, necesite recibir los antibióticos por vía intravenosa en el hospital. Algunas personas con ehrlichiosis severa pueden requerir cuidados de apoyo en la unidad de cuidados intensivos.

¿Cuáles son las complicaciones de la ehrlichiosis?

En algunos casos, la ehrlichiosis puede causar complicaciones graves, tales como:

  • Problemas cerebrales, como confusión, convulsiones o coma.
  • Sangrado excesivo (hemorragia)
  • Insuficiencia cardíaca
  • Insuficiencia respiratoria (dificultades para respirar)
  • Insuficiencia renal
  • Shock séptico

Estas complicaciones pueden requerir tratamientos adicionales como reposición de fluidos, asistencia para respirar y diálisis renal. Esto suele ser más común en personas mayores o que tienen otros problemas de salud. En casos raros, pueden ser necesarios en personas sanas a las que se las diagnosticó tarde y no recibieron el tratamiento adecuado. En una pequeña cantidad de personas, estas complicaciones pueden provocar la muerte.

¿Qué puedo hacer para prevenir la ehrlichiosis?

Para ayudar a prevenir la ehrlichiosis:

  • Evite zonas boscosas o de muchos arbustos con pastos altos y hojarascas. Camine por el centro de los senderos.
  • Use pantalones largos y remeras de manga larga de colores claros y calzado cerrado. Meta los pantalones dentro de las medias cuando haga caminatas.
  • Utilice repelente para garrapatas, como DEET o permetrina, en la piel que quede expuesta y sobre la ropa.
  • Cuando vuelva de una actividad al aire libre examine todo su cuerpo en busca de picaduras de garrapata.
  • Tome un baño o una ducha a las pocas horas de haber vuelto de una actividad al aire libre para encontrar y eliminar con mayor facilidad cualquier garrapata.
  • Examine su equipo y a sus mascotas en busca de garrapatas.
  • Seque su ropa a alta temperatura para matar cualquier garrapata que pueda haber quedado.

Si encuentra una garrapata en su piel, retírela dentro de las 24 horas. Haga lo siguiente:

  • Utilice un par de pinzas para tomar la garrapata directamente de la cabeza o de la parte de la boca. No tome la garrapata del cuerpo.
  • Retire la garrapata tirando firme y directamente hacia afuera.
  • Colóquela en alcohol para matarla.
  • Limpie la herida con desinfectante.

Tome una foto de la garrapata. Esto puede ayudar a identificar el tipo de garrapata en caso de que presente síntomas.

¿Cuándo debo llamar al médico?

Los proveedores de atención médica no recomiendan realizar tratamiento preventivo con antibióticos, así que no es necesario que llame al médico si encuentra una garrapata en su cuerpo. La mayoría de las garrapatas no son portadoras de la bacteria que provoca la enfermedad. Sin embargo, si aparecen posibles síntomas de ehrlichiosis dentro de las dos semanas posteriores a la picadura de una garrapata, comuníquese con su proveedor de atención médica.

Si experimenta posibles síntomas de ehrlichiosis dentro de las dos semanas posteriores a la picadura de una garrapata, llame a su médico de inmediato.

Puntos clave sobre la ehrlichiosis

  • La ehrlichiosis es un tipo de infección bacterial que se propaga mediante la picadura de las garrapatas.
  • El riego de ehrlichiosis es mayor durante la primavera y el verano en determinadas partes de país.
  • Es posible que no tenga síntomas o que los síntomas sean leves o graves a causa de la infección.
  • El tratamiento clave para la ehrlichiosis son los antibióticos. Si el tratamiento comienza a tiempo, los síntomas graves son poco comunes.
  • La mayoría de las garrapatas no son portadoras de la bacteria que provoca ehrlichiosis. Si retira la garrapata infectada dentro de las 24 horas, el riesgo de contraer la enfermedad es mucho menor.

Próximos pasos

Consejos para ayudarle a aprovechar al máximo una visita a su proveedor de atención médica:

  • Tenga en mente la razón de su visita y qué desea que suceda.
  • Antes de su visita, escriba las preguntas que quiere hacerle.
  • Lleve a alguien con usted para que le ayude a hacer las preguntas y para que recuerde lo que el proveedor le dice.
  • En la visita, escriba el nombre de un diagnóstico nuevo y de todos los medicamentos, tratamientos o análisis nuevos. Además escriba todas las instrucciones nuevas que le dé su proveedor.
  • Pregunte por qué se indica un medicamento o tratamiento nuevo, y cómo le ayudará. Además, consulte cuáles serán los efectos secundarios.
  • Pregunte si su afección se puede tratar de otras maneras.
  • Infórmese de por qué un análisis o procedimiento se recomienda y qué podrían significar los resultados.
  • Consulte qué puede ocurrir si usted no toma el medicamento o no se hace el análisis o procedimiento.
  • Si tiene una cita de control, anote la fecha, la hora y el propósito de esa visita.
  • Averigüe cómo comunicarse con su proveedor si tiene preguntas.
Revisor médico: Lentnek, Arnold, MD
Revisor médico: Sather, Rita, RN
Última revisión: 2/1/2019
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